¿El criminal nato? Lombroso y los orígenes de la criminología moderna

Descrito como el padre de la criminología moderna, la teoría de Cesare Lombroso del “criminal nato” dominaba el pensamiento sobre el comportamiento delictivo a finales del siglo XIX y principios del XX.

Creyendo esencialmente que la criminalidad era heredada y que los criminales podían ser identificados por atributos físicos tales como narices de halcón y ojos inyectados de sangre, Lombroso fue una de las primeras personas en la historia en usar métodos científicos para estudiar el crimen.

Lombroso es el tema de una novela histórica de la ex abogada criminal Diana Bretherick. Aquí, escribiendo para History Extra, Bretherick te cuenta todo lo que necesitas saber sobre él, y explica por qué no se puede ignorar su influencia en el estudio actual del crimen…

Comenzó en Italia en 1871 con un encuentro entre un criminal y un científico. El criminal era un hombre llamado Giuseppe Villella, un famoso ladrón e incendiario calabrés. El científico era un médico del ejército llamado Cesare Lombroso, que había comenzado su carrera trabajando en asilos de lunáticos y se había interesado en el crimen y los criminales mientras estudiaba a los soldados italianos. Ahora está tratando de identificar las diferencias entre lunáticos, criminales y personas normales examinando a los reclusos en las prisiones italianas.

Lombroso encontró interesante a Villella, dada su extraordinaria agilidad y cinismo, así como su tendencia a presumir de sus aventuras y habilidades. Después de la muerte de Villella, Lombroso realizó una autopsia y descubrió que su sujeto tenía una hendidura en la parte posterior de su cráneo, que se parecía a la encontrada en los simios. Lombroso concluyó de esta evidencia, así como de la de otros criminales que había estudiado, que algunos nacieron con propensión a ofender y también eran salvajes lanzamientos al hombre primitivo. Este descubrimiento fue el comienzo del trabajo de Lombroso como antropólogo criminal.

Lombroso escribió: “A la vista de ese cráneo, me pareció ver de repente, iluminado como una vasta llanura bajo un cielo en llamas, el problema de la naturaleza del criminal, un ser atávico que reproduce en su persona los feroces instintos de la humanidad primitiva y de los animales inferiores.

“Así se explicaban anatómicamente las enormes mandíbulas, los altos pómulos, los prominentes arcos superciliares, las líneas solitarias en las palmas, el tamaño extremo de las órbitas, las orejas en forma de mango o sésiles encontradas en criminales, salvajes y simios, la insensibilidad al dolor, la vista extremadamente aguda, el tatuaje, la ociosidad excesiva, el amor a las orgías y el ansia irresistible de maldad por sí mismo, el deseo no sólo de extinguir la vida en la víctima, sino de mutilar el cadáver, desgarrar su carne y beber su sangre.”

Esencialmente, Lombroso creía que la criminalidad era hereditaria y que los criminales podían ser identificados por defectos físicos que los confirmaban como atávicos o salvajes. Un ladrón, por ejemplo, puede ser identificado por su cara expresiva, su destreza manual y sus pequeños ojos errantes. Mientras tanto, los asesinos habituales tenían la mirada fría y vidriosa, ojos inyectados de sangre y narices grandes como las de un halcón, y los violadores tenían “orejas de jarra”. Sin embargo, Lombroso no limitó sus puntos de vista a los delincuentes masculinos: co-escribió su primer libro para examinar las causas de los crímenes femeninos y concluyó, entre otras cosas, que las delincuentes femeninas eran mucho más despiadadas que los hombres; tendían a ser lujuriosas e inmodestas; eran más cortas y arrugadas; y tenían el cabello más oscuro y los cráneos más pequeños que las mujeres “normales”. Sin embargo, sufrían de menos calvicie, dijo Lombroso. Las mujeres que cometieron crímenes pasionales tenían mandíbulas inferiores prominentes y eran más malvadas que sus contrapartes masculinas, concluyó.

Inspirado por su descubrimiento, Lombroso continuó su trabajo y produjo la primera de cinco ediciones de Criminal Man en 1876. Como resultado, Lombroso se convirtió en el padre de la criminología moderna. Uno de los primeros en darse cuenta de que el crimen y los criminales podían ser estudiados científicamente, la teoría del criminal nato de Lombroso dominó el pensamiento sobre el comportamiento criminal a finales del siglo XIX y principios del XX.

Durante miles de años hasta ese momento, el punto de vista dominante había sido que, como el crimen era un pecado contra Dios, debía ser castigado de una manera adecuada -‘ojo por ojo’, y así sucesivamente. Durante la Ilustración, pensadores como Jeremy Bentham the y el italiano Cesare Beccaria decidieron que, como todos éramos seres racionales, la elección de cometer un delito se tomaba sopesando los costes y los beneficios. Si los costos se hicieran altos con penas duras, entonces esto desanimaría a todos los criminales, excepto a los más decididos.

Esta fue una filosofía interesante, pero los críticos notaron sus defectos – no todos son racionales, y algunos crímenes, particularmente los violentos, son puramente emocionales, dijeron. Lombroso y sus compañeros antropólogos criminales también desafiaron estas ideas, y fueron los primeros en abogar por el estudio del crimen y los criminales desde una perspectiva científica. En particular, Lombroso apoyó su uso en la investigación criminal y uno de sus ayudantes, Salvatore Ottolenghi, fundó la primera Escuela de Policía Científica en Roma en 1903.

A lo largo de su carrera, Lombroso no sólo se basó en el trabajo de otros antropólogos criminales de toda Europa, sino que también realizó muchos de sus propios experimentos para probar sus teorías. Estas implicaban el uso de artilugios extraños para medir varias partes del cuerpo, y también cosas más abstractas como la sensibilidad al dolor y la propensión a decir falsedades. De hecho, Lombroso finalmente desarrolló un prototipo rudimentario del detector de mentiras.

Lombroso utilizó varios equipos para diferentes propósitos. Por ejemplo, se utilizó una hidrosofigmografía para estudiar los cambios en la presión arterial en sus sujetos, entre los que se encontraban criminales con un largo historial de delitos, y sujetos “normales”. Mientras su brazo izquierdo estaba unido a la máquina y el derecho a una bobina de inducción llamada Ruhmkorff, los sujetos se exponían a diversos estímulos, tanto desagradables, como descargas eléctricas y el sonido del disparo de una pistola, como agradables, por ejemplo música, comida, dinero o una foto de una mujer desnuda.

El problema es que el registro de los resultados a veces es caótico, lo que hace que las conclusiones extraídas sean, como mínimo, poco fiables. Para empeorar las cosas, Lombroso tendió a recurrir a pruebas inusuales para añadir peso a sus teorías, como viejos proverbios, y anécdotas que le contaron sus amigos y colegas a lo largo de los años. Esto dejó su trabajo vulnerable a los ataques de los críticos de toda Europa. Todo esto, tal vez, refleja el tipo de hombre que era Lombroso: caprichoso, efervescente y probablemente enloquecedor de trabajar para él, aunque uno se imagina que nunca se aburre.

Una cara familiar

Lombroso era una personalidad muy conocida en Italia, que daba conferencias y charlas de todo tipo y comentaba todo tipo de cosas en la prensa popular. Estaba interesado en muchas cosas, y a veces tenía dificultades para concentrarse en una cosa a la vez. Una de sus hijas, Paola, describió un día típico de su vida: “…componiendo en la máquina de escribir, corrigiendo pruebas, corriendo de Bocca (su editor) a la tipógrafa, de la tipógrafa a la biblioteca y de la biblioteca al laboratorio en un frenesí de movimiento…; y por la tarde, sin cansancio y con ganas de ir al teatro, a una peregrinación de dos o tres de los teatros de la ciudad, tomando el primer acto en uno, haciendo una visita voladora a otro y terminando la tarde en un tercero.”

Lombroso sentía una interminable curiosidad por el crimen, los criminales y su motivación para delinquir, así como por su cultura. Como resultado, coleccionó objetos creados por prisioneros y pertenecientes a ellos que había encontrado durante su larga carrera. También tenía en su posesión máscaras de la muerte de varios criminales que habían sido ejecutados, así como muchos esqueletos y cráneos. Inicialmente, estos se alojaron en su casa y luego en la Universidad de Turín, donde trabajaba. En 1892 Lombroso abrió un museo para estos objetos. Se cerró en 1914, pero se reabrió en Turín en 2010 y merece la pena visitarla. Uno de los objetos más destacados fue la cabeza de Lombroso en un frasco de conservante, que aceptó que sería donado a su muerte (en 1909).

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Una pareja viendo la cabeza del criminólogo italiano Cesare Lombroso conservada en un frasco de formol en una exposición en Bolonia, 1978. (Foto de Romano Cagnoni/Hulton Archive/Getty Images)

Una sexóloga temprana

Los otros intereses de Lombroso incluían el hipnotismo y lo paranormal, particularmente el espiritualismo. También ha sido descrito como un sexólogo temprano, dado que fue uno de los primeros en examinar y catalogar las prácticas sexuales. Su obra Criminal Woman (1893) incluyó secciones sobre adulterio, frigidez, lesbianismo, masturbación y sexo prematrimonial, así como una discusión sobre las causas y características de la prostitución.

Según Lombroso, su interés por el ocultismo comenzó cuando, en 1882, se le pidió que examinara a la hija de 14 años de un amigo de la familia. Se creía que sufría de histeria y que había estado vomitando, sonámbula y quejándose de fatiga. Lombroso concluyó que esta niña era capaz de ver el futuro y también de describir lo que otros estaban haciendo cuando estaban lejos. Aparentemente, también podía ver, leer y oler con otras partes de su cuerpo. Lombroso no pudo ofrecer ninguna explicación para esto.

Otro ejemplo famoso fue lo que describió como el caso de la bodega encantada. Aquí fue llamado por una familia de comerciantes de vino que creían que una de sus bodegas estaba siendo atacada por entidades invisibles. Cuando Lombroso nos visitó, bajó a la bodega y esperó a ver qué pasaba. Las botellas comenzaron a caer y para cuando se fue Lombroso había presenciado la rotura de 15 botellas. Una vez más, fue incapaz de ofrecer una explicación de lo que había visto.

Además de abrir nuevos caminos en su trabajo sobre los criminales, Lombroso también ha sido descrito como un padre fundador de la parapsicología[una pseudociencia preocupada por la investigación de fenómenos paranormales y psíquicos que incluye la telepatía, las experiencias cercanas a la muerte y la reencarnación]. Investigó a una médium psíquica llamada Eusapia Palladino, participando en sesiones de espiritismo dirigidas por ella. En uno de ellos, que tuvo lugar en 1892 y vio al médium atado a una cama de campamento, parece que se presentaron varios espíritus. Esto persuadió a Lombroso, entre otros testigos, de que el mundo espiritual era una realidad, y consideró un deber establecer más allá de toda duda (con la ayuda de la ciencia) que los fantasmas eran reales.

El último libro de Lombroso, publicado después de su muerte, fue una discusión de la biología del mundo espiritual. Como era de esperar, tuvo una recepción mixta, y su investigación sobre fantasmas, poltergeists, telepatía y levitación desapareció apropiadamente en el éter. Sin embargo, sí contribuyó al descrédito general de las ideas de Lombroso a lo largo de los años, y durante algún tiempo se consideró que su obra tenía más valor de curiosidad que cualquier otra cosa. Esto fue acentuado por la creciente popularidad de la eugenesia y el uso de teorías biológicas del crimen por los nazis para justificar el asesinato de millones de personas. En la posguerra se popularizaron otras explicaciones más sociológicas del comportamiento delictivo, por lo que las teorías biológicas fueron rechazadas en gran medida.

Sin embargo, en los últimos años la biocriminalidad ha resurgido, en gran parte debido al legado de Lombroso. Introdujo la idea de que la criminalidad no era una cuestión de pecado o de libre albedrío, sino que podía ser un problema médico que debía ser examinado por expertos en ese campo. Lombroso también abogó por examinar al criminal como individuo en lugar de enfocarse sólo en el crimen.

Además de su trabajo pionero sobre la mujer delincuente, Lombroso fue uno de los primeros en utilizar métodos científicos para estudiar el delito, e inspiró a muchos otros a hacer lo mismo. Hoy en día, la neurocriminalidad se basa en algunas de las teorías de Lombroso para explorar las causas del comportamiento delictivo, examinando, por ejemplo, si las lesiones cerebrales o las anomalías genéticas pueden conducir a la criminalidad o si la violencia puede ser causada por un trastorno clínico. Estudios recientes han encontrado que puede haber un origen genético para el crimen violento, y que los rasgos de personalidad incluyendo la criminalidad pueden ser deducidos de los rasgos faciales. El criminal nato, al parecer, podría no ser una idea tan ridícula después de todo.